Biston betularia y el "melanismo industrial"

Olaf Leillinger

La mariposa del abedul (Biston betularia) es una especie de lepidóptero que tiene poblaciones naturales en Inglaterra y América. Se conocen dos coloraciones diferentes en esta especie, una blanca, llamada común, y otra oscura (melánica), conocida como carbonaria. El caso de la Biston betularia no sólo ha sido tremendamente importante en la Ecología Evolutiva, sino que además puede proporcionar un ejemplo muy claro e ilustrativo de la importancia de la adaptación en cualquier ámbito.

A finales del siglo XVIII, cuando la Revolución industrial aún no había hecho su aparición, la población de B. betularia se distribuía muy desigualmente entre ambas coloraciones. Dado que su hábitat natural son los bosques de abedules, y que estos son de corteza clara, la mayoría de los individuos de la especie eran de color claro: les resultaba mucho más fácil camuflarse que a las de color oscuro.

Cuando la Revolución industrial hizo finalmente su aparición, una de las muchas consecuencias que trajo consigo fue la contaminación. Grandes extensiones de bosques de abedul se tiñeron de negro debido al hollín que expulsaban las chimeneas. En estas circunstancias cambiaron las tornas. La población de B. betularia de color oscuro (melánica) adquirió una ventaja mimética frente a la clara, convirtiéndose en poco tiempo en numéricamente prevaleciente. Este fenómeno es conocido como melanismo industrial, y ha sido de gran ayuda para explicar el mecanismo de la evolución.

Una definición más formal del Melanismo industrial

El melanismo industrial es el aumento proporcional de pigmentos melánicos en los miembros de una población, bien sea como resultado de un aumento en la frecuencia de distintas formas melánicas, bien como consecuencia de un oscurecimiento general de algunas o todas las formas dentro de una población, donde este aumento está asociado a los efectos de la contaminación industrial (Majerus, 1998).


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